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France Faune Santé animale

Publié le • Modifié le

France: le gypaète barbu est de retour dans les Alpes

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Un gypaète barbu au Tibet en septembre 2008. © Reurinkjan / Wikimedia

Le plus grand vautour d’Europe vole à nouveau au-dessus des Alpes. C’est le résultat d’une longue mobilisation de passionnés, qui, depuis 30 ans, s’activent pour réintroduire le gypaète barbu en France. Chassé par l'homme, l’animal majestueux avait complètement disparu au début du XXe siècle.


Importé d’Afghanistan et de Russie, un premier couple d’oiseaux a été réintroduit dans les Alpes en 1987. Mais il a fallu attendre 10 ans pour qu’il donne un petit et aujourd'hui, on compte 39 couples de gypaètes barbus dans cette région, dont 13 en France.

C'est un retour exceptionnel, car cet oiseau avait complètement disparu. En Europe, au XXe siècle on les massacrait jusqu’au dernier. Il faut dire que cet immense vautour inspirait les pires craintes. Avec ses 3 mètres d’envergure et ses pupilles imbibées de rouge, on prêtait au gypaète barbu toute sorte d’intentions maléfiques. Selon les légendes, il kidnappait les vieilles dames et décimait les troupeaux de moutons.

Des histoires complètement fausses, basées sur son apparence inquiétante : l’animal aime se badigeonner d’une boue rouge-orangé, ce qui lui donne dans le ciel une allure de chasseur sanguinaire. Et ses habitudes alimentaires n'ont pas arrangé son sort, le gypaète se nourrit exclusivement de carcasses, ce qui lui vaut le surnom de « casseurs d’os ». En plein vol, l’oiseau n’hésite pas à lâcher des squelettes qui se fracassent au sol, une technique pour les ingérer plus facilement.

Chronologie et chiffres clés